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伴走・白ジャージ 1

 
 赤ジャージの本気は残念ながら天に届かなかったけれど、今後への期待感は持続という結果になった純情勝負の、その翌日。
 日曜日だったもんで、オレはリュウジに誘われていつぞや2500枚ほどのコインを預けたままにしてたゲーセンに行った。
 コインの殆どは、前にリュウジがゲーム用パチスロ実機の吉宗で獲得したものだった。
 しょせんあぶく銭とでもいったところか、今日の成果はいまひとつ。
 いろんな台を片っ端からリュウジとわいわい言いながら打って、1000枚ほど貯玉を減らしたところで店を出た。

 頃合いは、すでに夕方。なんとなく散歩がてら、川原にきてみた。
 「もう秋っぽいね。夕方は風が気持ちいい」
 「そうだな、ハヤト。夏も終わりだな」
 リュウジはちょこっと寂しそうに言った。

 そのまま川べりに腰を下ろして、オレとリュウジはこれまたなんとなく話している。
 「でもまあ、あれだな。赤ジャージは」
 「うん?」
 「あいつ、真剣にマキ姉のこと想ってるんだな、って」
 「ああ──うん」
 リュウジにとって、マキ姉さんは子供の頃からの憧れの女性。その女性に恋したのが誰あろうオレたちの担任教師だったというのは、なんとも皮肉なもんだ。

 「俺な、最初は正直面白くなかったぜ。マキ姉に聞いたとき」
 「ははは、やっぱり。リュウジは思いが顔に出るから、オレにだってそれくらいわかってたよ」
 「そうか?」
 リュウジはすこし照れたような顔になる。

 「でもな、マキ姉もまんざらでもなさそうだったし。それに、赤ジャージの目がな。俺にはとてもじゃないが真似できないほどの強さを持ってた」
 「──うん。この数日、確かに赤ジャージは怖いくらいの気迫あったもんな。まあ、リュウジもここぞって時にはああいう目してるけどね」
 「ん? そうなのか? 俺にはわからねえけど」
 「ははは、そりゃそうだ。自分じゃ見えないだろ?」
 「わはははは、ハヤト正解!!!」
 なんて、オレたちは笑いあう。
 草むらでコオロギが鳴いてる。

 「でもな、赤ジャージも悪い奴じゃねえだろ? ああ見えて。だから俺は応援しようと決めたんだ。マキ姉とのこと」
 「うん──リュウジ」
 リュウジは手遊びに、石ころを拾っては川に向かって投げていた。
 
 「だから、焦らなくてもいつか佐藤先生に勝てばいいんだ、赤ジャージが。きっとそういうことなんだろ? 佐藤先生が言った意味は」
 「そうだね。ああ見えて案外、佐藤先生も応援したいのかもね。とは言っても昔のライバルに、やすやすと妹を渡せないってプライド? そんなの?」
 「ああ、おそらくな」
 すこし目を細めてリュウジが言った。
 そろそろ日暮れが近い。

 「そう言や、佐藤先生ってどんな人なんだろうな、ハヤト? 何でコウヘイらがあんなに心酔してんだろ?」
 「あ、それ、オレも不思議だったな。今度会ったら訊いてみようか?」
 「──誰に、だ? ハヤト」
 「だから、コウヘイにでも……って、ムリか。あはは」
 「あ~あ、ハヤトらしいぜ。敵も友達もあったもんじゃねえな」
 「あはははは……」
 リュウジにあきれたような顔をされた。嗚呼、オレってば……。

 「まあ、いいや。今に始まったことじゃねえしな。ハヤトのそういうのは。で? 今夜はどうするよ? 走り、行くか?」
 「うん、それもいいね。気持ちよさそうだ。ダイゴたち誘ってみようか?」
 「オウ!! そうだな」
 それじゃそろそろ一旦引き上げようかと立ち上がって、土手の上に目をやると──

 「おおい、リュウジ!! ハヤト!!」
 大きい声がオレたちを呼びながら、ふたつの人影が手を振っていた。
 「ん? ああ、赤ジャージじゃねえか!!!」
 「あ、ほんとだ。あれ? マキ姉さん?」
 薄暗くなりつつある中、いつもと同じ恰好の赤ジャージと一緒にいたのは、これまた白いジャージ姿のマキ姉さんだったんだ。
 
 「なんで赤ジャージがマキ姉と一緒にいるんだ? きのう負けたくせに」
 「さあ? って、リュウジつまんなそうな顔してるなあ」
 「そんなことねえぞ!!! ちゃんと目ぇ開けとけや、ハヤト」
 「わ、いてっ!! やめてくれってば、リュウジ」
 オレはリュウジに背中をひっぱたかれながら、とりあえずふたりのもとへ駆け寄った。

 「こんばんは、リュウちゃん、ハヤトくん」
 「オウ」
 口ではわかったことを言っていたけれど、さすがに複雑な心境なんだろうな、リュウジ。そんな感じを隠せない、リュウジの短い返事だった。

 「こんばんは、マキ姉さん。先生、どうしちゃったの? お揃いで」
 「うむ。ランニングの途中だ」
 オレにそう答えて、赤ジャージは視線を下げてマキ姉さんを見る。
 と、マキ姉さんがそれにこくりと頷いた。
 なんだかいい雰囲気ってのはほんとなんだな──なんてオレは思っていた。
 

テーマ : パチスロ - ジャンル : ギャンブル

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